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Paul George war vor zwei Jahren auf dem Weg zum Superstar. Niemand hatte ihn kommen sehen. Dann verletzte er sich. So schwer, dass seine gesamte NBA-Karriere auf der Kippe stand. Heute ist der 26-Jährige nicht nur zurück, sondern besser denn je… und wieder einer der wichtigsten Spieler in der Basketball Association.

Text: Seb Dumitru

Die Indiana Pacers sind seit wenigen Tagen im Sommerurlaub – und Frank Vogel nicht mehr Head Coach dieses Klubs. Die Niederlage im siebten und entscheidenden Duell mit den Toronto Raptors in der ersten Playoff-Runde der Eastern Conference besiegelte das Schicksal des Teams aus dem „Hoosier State“. Und das ihres Cheftrainers, dessen Vertrag auslief und von Präsident Larry Bird nicht verlängert wurde. Als Nummer sieben in die Postseason gestartet, traute niemand dieser durchschnittlichen Mannschaft mehr als einen Achtungserfolg gegen die im Osten als zweitbeste hinter den Cleveland Cavaliers geltende zu. Die Kanadier waren hoch favorisiert. Wie sich herausstellt, zurecht. Dass Indiana es dennoch schaffte, den Raptors drei Siege abzunehmen und sich selbst die Chance auf eine faustdicke Überraschung zu geben – denn nichts anderes wäre ein Weiterkommen gewesen – lag hauptsächlich an einem Mann, der die helle Playoff-Bühne nutzte, um auch dem letzten Zweifler eindrucksvoll klarzumachen, dass er zurück ist, in der absoluten Elite, unter den besten Spielern der Welt.

Vor zwei Jahren war Paul George schon einmal hier. Seine Indiana Pacers hatten sich die beste Bilanz ihrer Conference erspielt, zum zweiten Mal das Conference Finale erreicht und den übermächtigen Miami Heat um LeBron James, Dwyane Wade und Chris Bosh in sieben Spielen alles abverlangt – wie bereits eine Saison zuvor. George war der uneingeschränkt beste Two-Way-Player der NBA, einer ihrer Topscorer, ein legitimer MVP-Kandidat. Er dominierte am offensiven Ende und trug seine Mannschaft oft alleine auf seinem Rücken; in der Verteidigung war er „Defensive Player of the Year“ Material, checkte routinemäßig drei, manchmal vier Positionen und nahm es über 40-plus-Minuten mit James, Kevin Durant, Carmelo Anthony und den besten Angreifern der Welt auf. Eine vorbildliche Arbeitseinstellung hatte aus dem unauffälligen College-Flügel und ursprünglichen Ersatzmann von Danny Granger einen der wertvollsten Spieler der Basketball Association gemacht. Niemand hatte diesen Schritt kommen sehen – ausser vielleicht Larry Bird, der George 2010 mit dem zehnten Pick draftete und ihn in aller Ruhe aufbaute.

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